martes, 20 de febrero de 2007

Polo Sur Lunar

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Si por algo se distingue la zona sur es sin duda por encontrarse allí las mayores elevaciones de la Luna, los Montes Leibnitz con alturas del orden de 8.200 metros, es decir el 0,17% de la altura con respecto al diámetro lunar: el Everest con sus 8.848 metros sólo representa el 0,07 del diámetro terrestre.

La región del polo Sur menos conocida, fue denominada como Luna Incógnita por los miembros de la ALPO (Asociación de Observadores Lunares y Planetarios) de Estados Unidos; dicha región se extendía desconocida por casi 1/8 de la circunferencia lunar, desde 50º al mismo polo, con una superficie aproximada de 270.000 kilómetros cuadrados. Esta región es importante porque en ella se alzan las mayores alturas y por contener valles en los cuales, presumiblemente, la luz solar nunca llega a sus fondos con la consiguiente posible existencia de gases y vapores todavía congelados y de agua en forma de hielo.

Pese al rastreo cartográfico de las cinco misiones Lunar Orbiter, este sector seguía siendo desconocido: la luz solar apenas si iluminaba sus detalles marginales; estaba claro que sólo desde la Tierra se podría realizar el levantamiento restante.

En 1972 la ALPO junto a la Asociación Astronómica Británica iniciaron un programa de observación cartográfica telescópica que, unos muy pocos días todos los meses, pudiese aportar más datos visuales y fotográficos sobre la región.

Entre 1972 y 1987 un total de 58 observadores, con instrumentos desde el 60 mm hasta los 209 cm, añadieron 384 dibujos y más de 1.500 fotografías de la zona, amén de algunas mediciones micrométricas de las elevaciones que se situaban próximas al limbo lunar.

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